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Cita a ciegas de Rosetta con Lutetia

Cita a ciegas de Rosetta con Lutetia
La sonda Rosetta se está dirigiendo hacia una cita a ciegas con el asteroide Lutetia. Rosetta aun no sabe cual será el aspecto que Lutetia tendrá de cerca, pero sea como sea, ambos se encontrarán el 10 de julio. Como en muchas primeras citas, Rosetta conocerá a Lutetia en un sábado noche, volando a unos 3.200 kilómetros de la roca espacial. Rosetta comenzó a tomar imágenes de navegación de Lutetia a finales de mayo para que los controladores puedan determinar si es necesaria alguna corrección de trayectoria para conseguir la distancia de sobrevuelo deseada.

El sobrevuelo cercano permitirá unas dos horas para obtener buenas imágenes. La nave enviará inmediatamente los datos a la Tierra y las primeras imágenes serán mostradas a últimas horas de esa tarde. Rosetta sobrevoló el asteroide Steins en 2.008 y otras misiones han sobrevolado algunos asteroides. Cada asteroide ha demostrado ser único y Lutetia espera continuar la tradición.

A pesar de que recientes imágenes de alta resolución tomadas desde la Tierra pueden dar alguna idea de la forma global de Lutetia, no tenemos idea de cual será su aspecto en detalle. Rosetta nos lo dirá. Orbitando el Cinturón de Asteroides entre Marte y Júpiter, inicialmente se pensaba que Lutetia medía unos 95 kilómetros de diámetro y era medianamente elíptico. Recientes estimaciones sugieren un tamaño de 134 kilómetros con una gran elongación. Rosetta nos confirmará esto e investigará la composición del asteroide, donde hay otro misterio.

Con cualquier medida, Lutetia es grande. Los científicos planetarios creen que es un asteroide primitivo que quedó intacto durante miles de millones de años porque ningún planeta se lo tragó mientras se formó el Sistema Solar. Por el contrario, las mediciones parecen llevar la contraria a esta imagen, haciendo que el asteroide no sea del tipo C, que contiene compuestos primitivos de carbono.

Las mediciones sugieren que Lutetia es un asteroide del tipo M, el cual contiene metales en su superficie. “Si Lutetia es un asteroide metálico, entonces hemos encontrado un ganador real”, dice Rita Schulz, científica del proyecto Rosetta de la ESA.

Esto es debido a que aunque existen los asteroides metálicos, se piensa que son fragmentos de un núcleo metálico de asteroides mayores que fue roto en pedazos. Si Lutetia está hecho de metal o contiene grandes cantidades de metal, la Dra. Schulz dice que la tradicional clasificación de asteroides debe ser replanteada. “Los asteroides de clase C no deberían tener metal en su superficie”, dice.

La ciencia de los asteroides ganará una vez que este acertijo sea resuelto porque los datos de Rosetta proporcionará una valiosa colección de ‘verdades’ que pueden ser usadas para resolver las observaciones terrestres, no solo para Lutetia, sino para otros asteroides.

Durante 36 horas alrededor del momento de mayor aproximación, Rosetta está en contacto continuo con la Tierra. Sólo se romperá cuando la Tierra gire y los ingenieros cambien de una antena de seguimiento a otra.

Tener un buen contacto es esencial porque las incertidumbres en la posición del asteroide y su forma podrían demandar una corrección de última hora para mantener centrados los instrumentos de Rosetta durante el sobrevuelo. “El esqueleto de la operación ya está hecho y tenemos la habilidad de actualizar nuestro plan en cualquier momento”, dice Andrea Accomazzo, director de operaciones de la nave.