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New Horizons tendrá Nueva Misión tras visitar Plutón

New Horizons tendrá Nueva Misión tras visitar Plutón
Finalmente y tras muchos años de búsqueda, la NASA ha confirmado que la sonda New Horizons tendrá un nuevo objetivo para visitar tras estudiar el sistema de Plutón.

Un equipo de investigadores liderado por John Spencer ha descubierto tres posibles objetivos a los que han llamado PT1, PT2 y PT3 (Potential Target). El más prometedor, PT1 (‘1110113Y’), ha sido fotografiado 4 veces por el Telescopio Hubble y estudios posteriores llevados a cabo por cuatro equipos independientes han llegado a la conclusión de que la sonda New Horizons podrá sobrevolarlo de cerca en enero de 2019. Su tamaño se estima actualmente entre los 30 a 45 kilómetros de diámetro y se encuentra a 43,4 Unidades Astronómicas del Sol. Es más, los cálculos estiman que la nave gastará un 35% del combustible que le quede tras sobrevolar Plutón en adquirir el rumbo hacia PT1.

 

En los planes originales de la sonda New Horizons siempre estuvo la idea de sobrevolar un objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) y a pesar de que se conocen cientos de ellos, dadas las enormes distancias existente en el Sistema Solar, había que descubrir otros nuevos en la región del espacio a la que se dirige la sonda para que estuviera dentro de su pequeño margen de maniobra. Tras años de observaciones en multitud de observatorios, las esperanzas caían con cada año que pasaba sin encontrar un objeto candidato y el Hubble acudió al rescate con una propuesta desesperada del equipo de la misión para usarlo durante el verano a lo largo de 166 órbitas del Telescopio Espacial.

 

 

Zona de búsqueda y las marcas de los tres objetos descubiertos. Imagen: NASA / JHUAPL / SwRI

Zona de búsqueda y las marcas de los tres objetos descubiertos. Imagen: NASA / JHUAPL / SwRI

 

 

Zona de búsqueda de KBO en comparación con la Luna y campo del Hubble donde fue encontrado. Imagen: NASA, ESA SwRI, JHU/APL, and the New Horizons KBO Search Team

Zona de búsqueda de KBO en comparación con la Luna y campo del Hubble donde fue encontrado. Imagen: NASA, ESA SwRI, JHU/APL, and the New Horizons KBO Search Team

 

Tras un enorme procesado de datos e imágenes, el objeto PT1 fue descubierto el 27 de junio en una imagen adquirida el día anterior. Nuevas imágenes obtenidas a lo largo del mes de agosto han permitido obtener con precisión su órbita y concluir que la sonda tiene un 100% de posibilidades de alcanzarlo en enero de 2019. El encendido de los motores para llegar a PT1 se producirá entre octubre y diciembre de 2015 y la distancia de sobrevuelo dependerá de lo bien que se vaya conociendo la órbita del objeto.