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Asteroide 2008 TC3: crónica de un impacto cósmico

Asteroide 2008 TC3: crónica de un impacto cósmico
Científicos planetarios han informado de una serie de nuevos resultados sobre algunos fragmentos de asteroide dirigidos hacia la Tierra. La roca analizada contenía una serie de aminoácidos, tenía una forma aplanada y parece haberse desprendido de la superficie de un cuerpo más grande, según reportaron los investigadores el pasado cinco de octubre en la reunión anual de la División de la Sociedad Astronómica Americana de Ciencias Planetarias.

El asteroide, que se conoce por el nombre de 2008 TC3, entró en la atmósfera por primera vez en 2008. Así como recuerda el periódico Wired, cuando los investigadores descubrieron el cuerpo, faltaban tan sólo 19 horas antes de que se desintegrara en la atmósfera terrestre y se estrellara en el norte de Sudán. Los científicos planetarios siguieron la trayectoria entera del asteroide intacto mientras caía a la tierra como meteoritos.

Como pudo observarse a través de un telescopio durante las dos últimas horas de su viaje hacia la Tierra, el asteroide apareció sólo como un pequeño punto de luz. Sin embargo, al analizar las variaciones en el brillo de la roca durante su viaje por el espacio, junto con la información seleccionada a partir de fragmentos en el suelo, Peter Scheirich de la Academia Checa de las Ciencias en Ondrejov y sus colegas han reconstruido cómo el asteroide se hubiera visto desde cerca. La roca espacial parecía una hogaza de pan aplastado, informó Scheirich.

Un análisis más detallado de la forma del asteroide, junto con las estimaciones de la masa del asteroide y la reflectividad de los meteoritos recuperados, podrían revelar si la roca es sólida a través y por medio o porosa, como una pila de escombros mantenida suelta, añade.

Se desprendió de una gran roca

La roca entró en la atmósfera de la Tierra  "como la cápsula espacial Apolo, cara plana hacia adelante", dice Peter Jenniskens del Instituto SETI en Mountain View, California, quien lideró un esfuerzo para recuperar unos 300 meteoritos en el Sudán en octubre de 2008.

Estructuras de los meteoritos - poros forrado con cristales de grano fino de un mineral llamado olivina - sugieren que el asteroide se desprendió de la superficie de una gran roca, informó Michael Zolensky, del Johnson Space Center de la NASA en Houston. Esto significa que debe ser relativamente fácil de utilizar las propiedades de estos meteoritos para comprender las propiedades de miles de asteroides observados en el espacio, que sólo revelan pistas sobre sus superficies a través de imágenes del telescopio y espectros, dice.

Otros estudios, también relativos al cinco de octubre, revelan que los meteoritos contienen aminoácidos, el alfabeto de la estructura de las proteínas, que debe haber venido de 2008 TC3, informó Michael Callahan, de la NASA Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland.

Los meteoritos pertenecen a un tipo raro llamado ureilites, que contienen diamantes microscópicos. "Según mis conocimientos, este es el primer informe de aminoácidos en meteoritos del tipo ureilite", dijo Daniel Glavin-Goddard de la NASA, que colaboró con Callahan y otros colegas en el análisis.

Los investigadores identificaron 18 aminoácidos, entre ellos el ácido alfa-aminoisobutírico y isovaline. Debido a que son poco comunes en la Tierra, Glavin dijo, "es altamente probable que estos dos aminoácidos se formaron en el espacio".

¿Cómo se formó?

"El descubrimiento de aminoácidos en [2008 TC3] proporciona un apoyo adicional a la idea de que la materia orgánica emitido por asteroides podría haber sembrado la Tierra primitiva con los ingredientes básicos para la vida", señaló. Al mismo tiempo, la presencia de los aminoácidos es desconcertante, Glavin agregó.

La evidencia sugiere que 2008 TC3 se calientó a temperaturas tan altas como 1.300 grados Celsius miles de millones de años atrás. Sin embargo, los aminoácidos se destruyen a temperaturas por encima de 500-600 ˚ C, Glavin dijo. Otros investigadores, como Richard Zare, Amy Morrow y Hassan Sabbah de la Universidad de Stanford, en Palo Alto, California, informó que habían encontrado componentes comunes de hollín, conocidos como hidrocarburos aromáticos policíclicos en los meteoritos. Este hollín se entremezcla con los aminoácidos, Zare dijo.

"El gran misterio es cómo hicieron estos compuestos orgánicos complejos sobrevivir a temperaturas tan elevadas?", Señala Glavin.

Una posibilidad es que los aminoácidos o sus precursores se incorporaron en la roca madre del asteroide durante su formación y sobrevivieron a la calefacción y a la fusión que se habría producido cuando la roca madre se desintegró. Otra posibilidad, señala, es que los aminoácidos se hayan formado en el interior del 2008 TC3 mucho más tarde, después de haberse enfriado a temperaturas por debajo de 500-600 ˚C.

Para resolver estas y otras preguntas, Jenniskens planea regresar a Sudán en diciembre para recoger más muestras.