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Un cometa cercano a la Tierra, descubierto por astrónomos españoles

Un cometa cercano a la Tierra, descubierto por astrónomos españoles
El Observatorio de Mallorca ha detectado el objeto; con un núcleo de 10 km y casi extinto, rota alrededor del Sol cada 22 años

El Observatorio Astronómico de Mallorca (OAM) ha descubierto un nuevo cometa a unos 45 millones de kilómetros de la Tierra, cercano en términos astronómicos. Denominado oficialmente P/2012 NJ (La Sagra), el objeto tiene un núcleo de 10 km, se encuentra prácticamente extinto, razón por la que su cola es pequeña, lo que sin una observación muy detallada le hace parecer un asteroide, y rota alrededor del Sol cada 22 años.

El cometa fue descubierto por un telescopio robótico de vigilancia espacial del OAM el pasado 16 de Julio. En un principio, la Unión Astronómica Internacional creyó que el objeto captado por los científicos españoles era un asteroide asteroide cercano a la Tierra, lo que se conoce como NEO (NearEarthObject), pero dos días más tarde astrónomos del Institute of Planetary Research German Aerospace Center (DLR) de Berlín, realizando observaciones de alta resolución, confirmaron la naturaleza del cometa. No había duda, tenía una incipiente cola ionizada de unos pocos kilómetros. El descubrimiento fue entonces reclasificado por la Unión Astronómica Internacional como NEC (NearEarthComet).

Muy brillante

El nuevo cometa, bautizado como P/2012 NJ (La Sagra), posee un núcleo de unos 10 km. Las primeras estimaciones muestran una velocidad de rotación de 13 horas y un período orbital en torno al Sol de 22 años. Fue detectado a unos 45 millones de kilómetros de la Tierra, con una magnitud 14.3; lo que significa que tiene un brillo considerable que facilitará su seguimiento durante los próximos meses.

Su observación permitirá conocer mejor la evolución entre los cometas activos –con gran cantidad de elementos volátiles y productores de grandes colas– y los cometas ya extintos, que tras su paso muchas veces cercano al Sol, van perdiendo los hielos y el gas y van tomando apariencia asteroidal, fase en la cual se encuentra el nuevo cometa.

El P/2012NJ La Sagra es el sexto cometa descubierto por el Observatorio Astronómico de Mallorca. También ha hallado más de de 6.000 asteroides, estrellas variables, estrellas novas en la galaxia de Andrómeda y hasta 16 supernovas extragalácticas.